Главный герой – молодой чиновник Василий Жадов, амбициозный, но придерживающийся идеалистических взглядов. Он не желает выслуживаться, угождать, брать взятки, льстить, пользоваться протекцией. Его мнение сталкивается с позицией богатого дяди Аристарха Вышневского. Кроме того, Жадов решает жениться на молодой бедной девушке Полине. Выдержат ли настоящие чувства испытание нуждой?..